C贸mo el algod贸n transg茅nico de Monsanto se ha convertido en una lacra para los campesinos de Burkina Faso

Mohamed Traore contempla el trabajo de recolecci贸n en su tierra. Actualmente, el algod贸n es el 煤nico producto agr铆cola que puede comercializarse. Dependen de 茅l para para la escolarizaci贸n de sus hijos. Sin embargo, si pudiera, dejar铆a de cultivar algod贸n. 漏 Wouter Elsen.

En Burkina Faso, la compa帽铆a Monsanto tiene los d铆as contados: la multinacional abandona el pa铆s. La introducci贸n de su algod贸n gen茅ticamente modificado en 2009 no ha dado los frutos esperados. Esta nueva variedad, presentada como una soluci贸n milagrosa para el control de las plagas, ha terminado destruyendo la calidad y la reputaci贸n del algod贸n burkin茅s. Sin embargo, el gigante agroqu铆mico no es el 煤nico implicado: a la hora de nombrar responsables, las autoridades locales se encuentran en primera l铆nea. En este art铆culo, se lleva a cabo una investigaci贸n en tres partes sobre la industria del algod贸n transg茅nico en este pa铆s de 脕frica Occidental. Primera etapa: 驴C贸mo ha conseguido la empresa estadounidense vender su algod贸n transg茅nico?

Monsanto se ha marchado, pero mis problemas contin煤an鈥. Mohamed Traor茅 cultiva algod贸n en la regi贸n de Hound茅, en el suroeste de Burkina Faso. En su pa铆s, todas las miradas se dirigen hacia Monsanto, la multinacional menos apreciada. Semanas despu茅s del anuncio de una posible compra de este gigante de la qu铆mica por parte de su competidor alem谩n Bayer, en octubre de 2016, la revista Jeune Afrique publicaba un correo electr贸nico interno de la empresa en el que anunciaba su pr贸xima retirada de Burkina Faso. 驴La causa? Un rotundo fracaso agroindustrial que ha conseguido que toda la econom铆a agr铆cola del pa铆s se tambalee. A帽os despu茅s de su introducci贸n masiva, presentada como una soluci贸n milagrosa ante las dificultades del sector local, la variedad OGM (organismo gen茅ticamente modificado) comercializada por Monsanto ha sido el origen de una dram谩tica degradaci贸n de la calidad del algod贸n burkin茅s, cuyas propiedades, en particular el tama帽o de la fibra, eran hasta entonces muy apreciadas por pa铆ses importadores de este 鈥渙ro blanco鈥.

El algod贸n OGM, importado para resistir a los ataques de los insectos que suelen devastar los cultivos del pa铆s, tiene como efecto secundario la reducci贸n progresiva, a帽o tras a帽o, del tama帽o de la fibra. Esto supone un problema: cuanto m谩s larga es la fibra, m谩s eficaz es la maquinaria de la industria textil. Frente a esta situaci贸n, Monsanto parece haber optado por una retirada estrat茅gica del pa铆s.

Sin embargo, la salida de la multinacional todav铆a no se ha confirmado oficialmente y los responsables del sector algodonero burkin茅s declaran que las transacciones contin煤an en curso. Pero muchas personas cercanas a Monsanto confirman que la empresa no quiere quedarse. Los grupos de acci贸n locales e internacionales contra el algod贸n OGM se alegran. Comparan esta situaci贸n con las manifestaciones de valientes burkineses que echaron del poder al dictador Blaise Compaor茅 el 31 de octubre de 2014. En las redes sociales el pueblo est谩 feliz de haber dicho 鈥渘o鈥 a Monsanto.

De la crisis del algod贸n a la introducci贸n de algod贸n transg茅nico

Para entender las causas de este fracaso tenemos que remontarnos a 1996. Toda la regi贸n de 脕frica Occidental se encontraba entonces afectada por una invasi贸n masiva de orugas que destru铆an las cosechas. Los pesticidas que se utilizaban desde hac铆a a帽os en los pa铆ses productores de algod贸n de 脕frica Occidental ya no eran eficaces. Fue entonces cuando el sector lanz贸 el 鈥淧rograma Ventana鈥 para conseguir un tratamiento de las plantas de algod贸n m谩s avanzado y de m谩s diferenciado a lo largo del tiempo. El programa pareci贸 resultar eficaz pero, al cabo de dos a帽os, los agricultores de algod贸n burkin茅s sufrieron de nuevo un duro golpe. En septiembre de 1998, un insecto hasta entonces desconocido, la mosca blanca, provoc贸 severos da帽os cuando los campos estaban blancos como la nieve.

El p谩nico fue total. El algod贸n es un sector muy estrat茅gico en Burkina Faso y representa el 4 % del PIB, as铆 como dos tercios de los ingresos de exportaci贸n, aproximadamente. El sector crea de manera directa e indirecta al menos el 25 % de los empleos del pa铆s. Se cuenta que la introducci贸n del algod贸n gen茅ticamente modificado en Burkina Faso est谩 relacionada con el hecho de que el antiguo presidente, Blaise Compaor茅, manten铆a una complicada relaci贸n con los Estados Unidos. En el a帽o 2000, los Estados Unidos amenazaron al pa铆s con sanciones porque Compaor茅 traficaba ilegalmente con armas y con diamantes durante la guerra civil de Sierra Leona. El presidente habr铆a aceptado el algod贸n transg茅nico de Monsanto como intercambio de su silencio en cuanto a ese tr谩fico ilegal de armas.

鈥淯n algod贸n antiplagas: era como estar en un sue帽o鈥

El profesor Roger Zangre, responsable a finales de los 90 de la Agencia Nacional de Valorizaci贸n de la Investigaci贸n (ANVARR), cuenta una historia diferente: 鈥En 1999, particip茅 en una conferencia con algunos compa帽eros en Camer煤n. Fue all铆 donde conocimos a Monsanto. La presentaci贸n de su algod贸n que conten铆a el gen Bt (Bacillus thuringiensis) fue para nosotros una verdadera revelaci贸n. Era como estar en un sue帽o: un algod贸n que pod铆a defenderse contra las plagas. Entonces invitamos a Monsanto a Burkina Faso鈥.

Cyr Payin Ouedraogo, periodista cient铆fico, tambi茅n afirma que el algod贸n transg茅nico no se impuso en Burkina Faso. 鈥En realidad, los cultivadores de algod贸n fueron los que constataron que exist铆a un serio problema. El gobierno pidi贸 a los cient铆ficos que encontraran una soluci贸n y se lleg贸 a ella a trav茅s de Monsanto. No se tom贸 la decisi贸n de la noche a la ma帽ana: los burkineses quisieron ser prudentes y llamaron tambi茅n a la sociedad suiza Syngenta. Sin embargo, esta 煤ltima desapareci贸 de las negociaciones, puesto que su producto no era lo suficientemente eficaz. Finalmente, decidieron trabajar con Monsanto. As铆 es el mundo de los negocios, eso es todo.

La cosecha de algod贸n es muy intensiva y requiere mucha mano de obra. Son sobre todo las mujeres las que pasan largas jornadas de trabajo en los campos durante la cosecha. Ganan alrededor de 1.000 francos CFA (1,5 euros) al d铆a. 漏 Wouter Elsen.

El algod贸n transg茅nico probablemente fuera eficaz al principio. El sector del agod贸n se encontraba bajo presi贸n debido a sucesivas plagas de insectos. Si el gobierno no hubiera actuado, habr铆a corrido el riesgo de enfrentarse a movimientos sociales, puesto que numerosas familias dependen del algod贸n para su supervivencia. El sector genera muchos empleos secundarios: industrias de desmotado, transporte, industrias aceiteras, etc., y ha sido durante mucho tiempo la 煤nica actividad que ha tra铆do divisas extranjeras al pa铆s聽[1]. En cuanto al papel de los Estados Unidos, Cyr Pavim Ouedraogo explica que 鈥si esto permit铆a calmar ligeramente las tensiones entre Washington y Ouagadougou, 驴por qu茅 no iba a hacerse?鈥.

El incumplimiento de la normativa con el apoyo del gobierno

Una de las condiciones para que Monsanto introdujera los OGM en un nuevo pa铆s era el respecto de la normativa nacional sobre bioseguridad. Primero, tendr铆a que existir esa normativa. El profesor de ANVARR Roger Zangre tambi茅n era presidente del Comit茅 Provisional de Bioseguridad que, en el a帽o 2000, comenz贸 a redactar la ley burkinesa respecto a este tema.

El grupo trabaj贸 durante 10 a帽os sobre esta normativa, validada a principios de 2003. Zangre sostiene que todas las etapas legales han sido respetadas. 驴Burkina Faso ha sufrido presiones para aceptar los transg茅nicos? 鈥En julio de 2003, Sofitex, que en aquella 茅poca era la 煤nica sociedad algodonera nacional, organiz贸 una conferencia internacional sobre la biotecnolog铆a. Todo el mundo estaba representado: las empresas, los investigadores, los consumidores y los l铆deres tradicionales. Alguien del p煤blico dijo que hab铆a estado de misi贸n en Dakar y que se hab铆a enterado all铆 de que cultivaban algod贸n OGM en Burkina Faso. La gente, enfadada, comenz贸 a hacer preguntas y Monsanto se vio obligada a reconocer delante de todo el mundo que, efectivamente, se estaban realizando ensayos en medio controlado. Yo era el presidente del Comit茅, pero no estaba al tanto鈥, cuenta Zangre.

Un comit茅 para guardar las apariencias

Sin embargo, Monsanto recibi贸 una autorizaci贸n para realizar estas pruebas, a trav茅s de un decreto incluso presidencial. El periodista Cyr Payim Ouedraogo suaviza: 鈥Las autoridades no supieron c贸mo comunicarlo. 驴Qu茅 quieren ustedes? En muchas de las instituciones del pa铆s, incluso a d铆a de hoy, no hay muy buena comunicaci贸n鈥.

El profesor Zangre tiene otra opini贸n: 鈥A la salida de la conferencia, alguien de Monsanto se me acerc贸 para pedirme que escribiera que el comit茅 estaba al corriente de las pruebas. Me negu茅 y me insisti贸. Dos semanas despu茅s, escrib铆 un documento que Monsanto no pudo utilizar en su favor porque se consider贸 como demasiado superficial. Despu茅s, me apartaron de la presidencia del Comit茅鈥. Parece que este comit茅 provisional solo se cre贸 para guardar las apariencias. Obviamente, las decisiones ya se hab铆an tomado al m谩s alto nivel. El supuesto debate democr谩tico que deber铆a haber tenido lugar con anterioridad se produjo, en realidad, posteriormente y a toda prisa.

El r谩pido deterioro de las plantas OGM

Aunque Zangre sea un defensor de los OGM, en general est谩 de acuerdo con su compa帽ero Didier Zongo, tambi茅n profesor pero completamente en contra de los transg茅nicos, cuando evoca las enormes meteduras de pata cometidas como consecuencia de la introducci贸n del algod贸n transg茅nico. Para el profesor Zongo, 鈥el algod贸n OGM es, en Burkina Faso, el resultado del cruce de una variedad estadounidense que contiene el gen Bt con una variedad local burkinesa. La caracter铆stica m谩s importante de la variedad burkinesa era la fibra larga. La nueva variedad tras el cruce conten铆a el gen Bt y la fibra larga.

Todos los investigadores saben que no podemos alegrarnos por ello. Debemos hacer retrocruzamientos y seleccionar cada vez la planta que contiene las buenas caracter铆sticas, es decir, la fibra larga y el gen Bt [2]. Normalmente tenemos que efectuar hasta siete retrocruzamientos para fijar, al mismo tiempo, la resistencia contra los insectos que procura el gen Bt y todas las caracter铆sticas de nuestra variedad local. En la pr谩ctica, la variedad comercializada en Burkina Faso solo era el resultado de dos retrocruzamientos鈥. La variedad comenz贸 a deteriorarse r谩pidamente, pese a que la calidad del algod贸n burkin茅s estaba reconocida como la mejor en el mundo por su fibra excepcionalmente larga. 鈥Esta negligencia ha provocado que nuestro pa铆s, anta帽o sin igual respecto a otros pa铆ses algodoneros, haya perdido su sello de calidad鈥.

Seg煤n un antiguo empleado de Monsanto 鈥渘o se ha hecho lo que se deb铆a鈥

Desde que Burkina Faso anunci贸 en abril de 2016 un 鈥渃ese provisional鈥 del cultivo de algod贸n gen茅ticamente modificado, Monsanto se niega a a帽adir cualquier comentario o comunicado oficial. Sin embargo, un antiguo empleado de la multinacional ha querido hablar con nosotros. Sus revelaciones no son nada menos que una confesi贸n: 鈥El an谩lisis de los retrocruzamientos es correcto y deber铆a haberse continuado. Se han cometido grandes errores. No se ha hecho lo que se deb铆a鈥.

Parece como si Monsanto hubiera utilizado h谩bilmente la desesperaci贸n que reinaba en aquel momento en el sector del algod贸n para introducir su producto. El contrato con Monsanto promet铆a una soluci贸n inmediata a los problemas de los insectos en los campos de algod贸n, as铆 como un aumento de la producci贸n por hect谩rea y del n煤mero de granos por c谩psula de algod贸n.

El algod贸n transg茅nico ha cumplido estas condiciones durante a帽os. Sin embargo, en el contrato no estaba estipulado ning煤n detalle sobre la largura de la fibra de algod贸n. Los investigadores de Monsanto y sus compa帽eros burkineses sab铆an, sin embargo, que una sola negligencia en los retrocruzamientos traer铆a serios problemas. 鈥Nadie ha reflexionado sobre las consecuencias鈥 confirma el antiguo empleado de Monsanto. 鈥No valen excusas para esto, todo ha sucedido por culpa del laxismo. A los agentes del sector del algod贸n no les importan lo m谩s m铆nimo los agricultores, muestran una indiferencia total por los campesinos. Es lamentable, pero es as铆鈥.

鈥淣o se ha cumplido ninguna promesa鈥

Ante la pregunta de por qu茅 no se sigui贸 con los retrocruzamientos cuando se constat贸 la reducci贸n del tama帽o de la fibra en el a帽o 2010, puesto que todo el mundo sab铆a que la soluci贸n estaba ah铆, el antiguo empleado de Monsanto responde: 鈥S铆, es un asunto serio. Para una empresa como Monsanto, el mercado de un pa铆s como Burkina Faso no es muy importante; no representa los d贸lares suficientes. No val铆a la pena invertir a煤n m谩s鈥.

En el Instituto Nacional de Investigaci贸n Agr铆cola (INERA), la instituci贸n burkinesa que trabaj贸 con Monsanto, nadie est谩 autorizado para hacer ning煤n comentario. Aunque hubieran querido, los cient铆ficos burkineses no habr铆an podido manipular esta variedad. 鈥Cuando se dispone de la tecnolog铆a de alguien, no se puede utilizar y cambiar libremente. Existe un contrato que describe la colaboraci贸n y las implicaciones. As铆 son los negocios鈥, explica Cyr Payim Ouedraogo.

La decepci贸n de los cient铆ficos es enorme, como demuestra el profesor Roger Zangre: 鈥Lo esencial en el contrato con Monsanto era el refuerzo de las capacidades de la planta. Pens谩bamos que nuestros investigadores iban a aprender c贸mo aislar los genes y c贸mo introducirlos en otras plantas. Podr铆amos haber sido los l铆deres de la biotecnolog铆a en 脕frica Occidental. Sin embargo, no se ha cumplido ninguna de esas promesas鈥.

Abdul Razac Napon, Mien De Graeve, Wouter Elsen.

Traducci贸n del neerland茅s por Jos Mestdagh.

Esta investigaci贸n ha sido posible gracias al apoyo de Journalismfund (Flanders Connecting Continents). Los autores expresan su profundo agradecimiento a los j贸venes investigadores, Edouard Idrissa Sanou y Lodewijk van Dycke, por sus valiosos e innovadores puntos de vista, as铆 como por sus consejos cient铆ficos.聽El art铆culo se public贸 primero en neerland茅s en la p谩gina web www.mo.be.

[1]聽La exportaci贸n de oro de Burkina Faso ha sobrepasado la del algod贸n.
[2]聽En gen茅tica, un retrocruzamiento, tambi茅n llamado retrocruce, se refiere al cruce de un descendiente h铆brido con uno de los padres o con un genotipo id茅ntico al paterno, de manera que se obtiene un descendiente con una identidad gen茅tica a煤n m谩s pr贸xima a la paterna.

Fuente:聽BastaMag, Comment le coton OGM de Monsanto s鈥檈st transform茅 en fl茅au pour les paysans du Burkina Faso, publicado el 27 de febrero de 2017.

Tomado de Investig’Action.

Traducido del franc茅s para UMOYA por Lorena G贸mez P茅rez (Universidad de Salamanca).

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